L’équipe a mis au jour une nouvelle protéine, CnoX, « qui joue un rôle majeur dans la défense des bactéries contre notre système immunitaire ». « Pour lutter contre les bactéries, les cellules de notre système immunitaire produisent de l’hypochlorite, une molécule oxydante que l’on retrouve aussi dans l’eau de javel. L’hypochlorite attaque les bactéries en oxydant leurs protéines », indique le service de presse de l’UCL. Or la protéine bactérienne CnoX, « au lieu d’être attaquée par l’hypochlorite (…), s’active, protège les bactéries de l’oxydation. Une fois l’attaque terminée, CnoX transfère ses substrats à des chaperonnes capables d’utiliser l’énergie cellulaire aidant ainsi les protéines endommagées par l’hypochlorite à se replier correctement »

« CnoX, produite par un grand nombre de bactéries », est par ailleurs « la première protéine identifiée possédant à la fois une activité chaperonne et une activité protectrice contre l’oxydation. Elle est essentielle à la survie des bactéries comme Escherichia coli, en présence d’eau de javel ». Elle agit comme un bouclier protecteur lorsque la bactérie est attaquée par de la « javel ».

La découverte de cette protéine qui permet aux bactéries de survivre malgré les attaques du système immunitaire, et prolonge donc les infections, ouvre la porte à une recherche qui serait centrée sur la neutralisation de cette protéine. « Parce que CnoX aide les bactéries à se défendre contre les cellules de notre système immunitaire, elle pourrait être une cible intéressante pour le développement de nouvelles molécules antibactériennes et ainsi contribuer à renforcer le bien-être de l’humanité. »

L’émergence de bactéries résistantes aux antibiotiques constitue une menace pour l’être humain et la médecine telle qu’on la connait aujourd’hui. Il n’est malheureusement pas fantaisiste de penser que des épidémies comme celles qui ont ravagé des villes entières il n’y a pas si longtemps puissent réapparaitre. Désormais « Cnox » identifiée, le développement de nouveaux traitements spécifiques est prometteur.